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Cómo Marie Curie llevó las máquinas de rayos X al campo de batalla | Historia

Pídale a la gente que nombre a la mujer científica histórica más famosa y su respuesta probablemente sea: Madame Marie Curie. Empuje más y pregúntele qué hizo, y podrían decir que fue algo relacionado con radioactividad . (De hecho, descubrió los radioisótopos radio y polonio .) Algunos también pueden saber que fue la primera mujer en ganar un premio Nobel . (De hecho, ganó dos).

Pero pocos sabrán que también fue un héroe importante de la Primera Guerra Mundial. De hecho, un visitante de su laboratorio de París en octubre de 1917, hace 100 años este mes, no la habría encontrado ni a ella ni a su radio en las instalaciones. Su radio estaba escondido y ella estaba en guerra.

Para Curie, la guerra comenzó a principios de 1914, cuando las tropas alemanas se dirigían hacia su ciudad natal de París. Sabía que su investigación científica debía suspenderse. Así que reunió todo su stock de radio, lo puso en un contenedor revestido de plomo, lo transportó en tren a Burdeos, a 375 millas de París, y lo dejó en una caja de seguridad en un banco local. Luego regresó a París, segura de que recuperaría su radio después de que Francia ganara la guerra.





Con el tema del trabajo de su vida escondido muy lejos, ahora necesitaba algo más que hacer. En lugar de huir de la confusión, decidió unirse a la lucha. Pero, ¿cómo podría hacer eso una mujer de mediana edad? Decidió reorientar sus habilidades científicas hacia el esfuerzo bélico; no para fabricar armas, sino para salvar vidas.

Rayos X alistados en el esfuerzo de guerra

Radiografía de una bala en el corazón.

Radiografía de una bala en el corazón.(Ejercítio EE.UU)



son los mosquitos atraídos por ciertos tipos de sangre

Rayos X , un tipo de radiación electromagnética , había sido descubierto en 1895 por el compañero premio Nobel de Curie, Wilhelm Röntgen . Como describo en mi libro Resplandor extraño: la historia de la radiación , casi inmediatamente después de su descubrimiento, los médicos comenzaron a usar rayos X para obtener imágenes de los huesos de los pacientes y encontrar objetos extraños, como balas .

Pero al comienzo de la guerra, Maquinas de rayos x todavía se encontraban solo en hospitales de la ciudad, lejos de los campos de batalla donde se trataba a las tropas heridas. La solución de Curie fue inventar el primer automóvil radiológico, un vehículo que contenía una máquina de rayos X y un equipo fotográfico de cuarto oscuro, que se podía conducir hasta el campo de batalla donde los cirujanos del ejército podían usar rayos X para guiar sus cirugías.

Un obstáculo importante fue la necesidad de energía eléctrica para producir los rayos X. Curie resolvió ese problema incorporando un dinamo - un tipo de generador eléctrico - en el diseño del automóvil. El motor de automóvil de petróleo podría proporcionar así la electricidad necesaria.



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Una de las unidades móviles de Curie utilizadas por el ejército francés

Una de las unidades móviles de Curie utilizadas por el ejército francés(Biblioteca Nacional de Francia, Departamento de Grabados y Fotografía)

Frustrada por los retrasos en la obtención de fondos del ejército francés, Curie se acercó a la Unión de Mujeres de Francia. Esta organización filantrópica le dio el dinero necesario para producir el primer automóvil, que terminó jugando un papel importante en el tratamiento de los heridos en la Batalla de Marne en 1914, una importante victoria aliada que impidió que los alemanes entraran en París.

Se necesitaban más coches radiológicos. Así que Curie aprovechó su influencia científica para pedir a las mujeres parisinas adineradas que donaran vehículos. Pronto tuvo 20, que equipó con equipo de rayos X. Pero los autos eran inútiles sin operadores de rayos X capacitados, por lo que Curie comenzó a capacitar a mujeres voluntarias. Reclutó a 20 mujeres para el primer curso de formación, que impartió junto con su hija. Irene , una futura ganadora del Premio Nobel ella misma.

El plan de estudios incluía instrucción teórica sobre la física de la electricidad y los rayos X, así como lecciones prácticas de anatomía y procesamiento fotográfico. Cuando ese grupo terminó su entrenamiento, se fue al frente, y Curie entrenó a más mujeres. Al final, un total de 150 mujeres recibieron entrenamiento en rayos X de Curie.

No contenta con enviar a sus aprendices al frente de batalla, la propia Curie tenía su propia pequeño Curie -Como se apodaba a los coches radiológicos- que llevó al frente. Esto requirió que aprendiera a conducir, cambiar llantas pinchadas e incluso dominar algunos mecánicos automotrices rudimentarios, como limpiar carburadores. Y también tuvo que lidiar con accidentes automovilísticos. Cuando su conductor se precipitó hacia una zanja y volcó el vehículo, enderezaron el automóvil, repararon el equipo dañado lo mejor que pudieron y volvieron al trabajo.

Además de los pequeños Curie móviles que viajaban por el frente de batalla, Curie también supervisó la construcción de 200 salas de radiología en varios hospitales de campaña fijos detrás de las líneas de batalla.

Médicos en un hospital de campaña francés de la Primera Guerra Mundial localizando una bala con una máquina de rayos X

Médicos en un hospital de campaña francés de la Primera Guerra Mundial localizando una bala con una máquina de rayos X(División de Impresiones y Fotografías de la Biblioteca del Congreso)

Aunque pocas o ninguna de las trabajadoras de rayos X resultaron heridas como consecuencia del combate, no estuvieron exentos de bajas. Muchos sufrió quemaduras por sobreexposición a rayos X . Curie sabía que exposiciones tan elevadas planteaban riesgos para la salud en el futuro, como el cáncer en la edad adulta. Pero no había habido tiempo para perfeccionar las prácticas de seguridad de los rayos X para el campo, por lo que muchos trabajadores de rayos X estaban sobreexpuestos. Ella se preocupó mucho por esto, y luego escribió un libro sobre seguridad radiológica extraído de sus experiencias de guerra.

Curie sobrevivió a la guerra, pero le preocupaba que su intenso trabajo de rayos X finalmente causara su desaparición. Años más tarde, ella contrajo anemia aplásica , un trastorno de la sangre que a veces se produce por una exposición elevada a la radiación.

Muchos asumieron que su enfermedad era el resultado de décadas de trabajo con el radio; está bien establecido que el radio internalizado es letal . Pero Curie rechazó esa idea. Siempre se había protegido a sí misma de ingerir cualquier radio. Más bien, atribuyó su enfermedad a las altas exposiciones a rayos X que había recibido durante la guerra. (Probablemente nunca sabremos si los rayos X de la guerra contribuyeron a su muerte en 1934, pero una muestra de sus restos en 1995 mostró que el cuerpo estaba realmente libre de radio .)

Marie Curie y su hija Irène en el laboratorio después de la Primera Guerra Mundial

Marie Curie y su hija Irène en el laboratorio después de la Primera Guerra Mundial(© Asociación Curie Joliot-Curie)

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Como la primera mujer famosa de la ciencia, Marie Curie difícilmente puede ser considerada una heroína anónima. Pero la descripción común de ella como una persona unidimensional, trabajando como esclava en su laboratorio con el único propósito de hacer avanzar la ciencia por el bien de la ciencia, está lejos de la verdad.

Marie Curie era una persona multidimensional, que trabajó tenazmente como científica y humanitaria. Ella era una fuerte patriota de su patria adoptiva, habiendo inmigrado a Francia desde Polonia. Y aprovechó su fama científica en beneficio del esfuerzo bélico de su país, utilizando las ganancias de su segundo Premio Nobel para comprar bonos de guerra e incluso tratando de fundir sus medallas Nobel para convertirlas en efectivo para comprar más.

No permitió que su género la obstaculizara en un mundo dominado por los hombres. En cambio, movilizó un pequeño ejército de mujeres en un esfuerzo por reducir el sufrimiento humano y ganar la Primera Guerra Mundial.A través de sus esfuerzos, se estima que el número total de soldados heridos que recibieron exámenes de rayos X durante la guerra excedió un millón .


Este artículo fue publicado originalmente en La conversación. La conversación

Timothy J. Jorgensen, Director del Programa de Posgrado en Física de la Salud y Protección Radiológica y Profesor Asociado de Medicina Radiológica, Universidad de Georgetown





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